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法国航空业的雄心大志,航空史上销售最惨的客

2019-12-31 05:30

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现在,大部人都知道空客A320和波音737这两款飞机。作为世界上最畅销的两款单通道飞机,它们几乎出现在世界上每一个有飞机的角落。

法国水星客机。

如果说波音代表美国,那么空客就带表欧洲。

法国水星客机驾驶舱。

但是实际上,在空客A320出现前15年,欧洲也曾有一个飞机制造商尝试挑战波音的霸主地位,推出了一款竞争机型,用以取代波音737。这次勇敢的尝试却以失败告终,研制出的机型也成为航空销售史上最惨淡的一款机型,同时也导致了这个制造商放弃了民航市场,这就是达索水星客机计划

水星号。

法国Air Inter的达索水星客机。 图片作者:Alain Durand

20世纪60年代,为了振兴法国工业,巩固市场地位,达索集团在航空项目上迈出了大胆的一步研发第一款商用大飞机水星号。据参与过整个项目的工程师回忆,水星号的设计初衷,是实现在短途航线中的飞行效益超过所有竞争对手,也希望像波音一样,在航空业内树立丰碑。

上世纪60年代,波音的737飞机和麦克唐纳公司的DC-9客机进入市场,并获得巨大成功。不过,作为喷气客机起源地的欧洲在这一轮航空竞争中却没有突出的表现。同时期,达索和法国民航局针对民航市场进行了调查,他们发现很少有航空制造商关注短途民航运输市场,但这个市场却有巨大的潜力。

在市场调查初期,达索集团走访多家航空公司,对于未来市场营销前景相当乐观。随后,达索集团着手开始修建多个厂房,用于满足日后生产需要。但是自水星号问世以来,航空公司并没有采购的兴趣。水星号也注定成为航空史上最糟糕的商业飞机之一。水星号于1971年首飞,流线型的气动外表,更宽敞舒适的客舱空间等均强于当时的竞争对手,而且还加装了不少先进的电子设备,包括平视显示器技术HUD。更重要的是,水星号拥有优越的飞行性能,特别是在当时紧张的机场航路上,依然可以保持高效杰出的爬升性能。

在此情况下,达索这个老牌欧洲航空制造商站了出来,宣布将建造一款新客机,并将其目标市场定位到短途航线上,用以与737和DC-9竞争,而且这一计划也获得了法国民航局和法国内陆航空的支持。

水星号设计之初,就是为了造就一款性价比最大化,适应短途航线的飞机。对于一向希望压缩成本,提高效率的航空公司来说,可谓是一款又省钱又经济的商业飞机。那么,为什么拥有如此多优点的水星号,始终得不到航空公司的青睐呢?想解开这个谜团,我们还得回头看看水星号的发展历程,以及为什么达索集团要建造这款飞机。

1967年,达索正式公布了水星计划。水星这个名字是由达索创始人马塞尔达索提出的,暗指其是众神信使墨丘利的化身。马塞尔达索说:我想以神话中神祇的名字为这架飞机命名,只能找到一个神祇的头盔和脚有翅膀,所以名为Mercure。

20世纪60年代,达索集团以设计生产军机和私人飞机为名。为了巩固行业地位,寻找合适商机,达索集团依然有一个建造大飞机的梦想。在那个年代,多数的空中航线以短途飞行,航程大概在1000海里左右的商业航班为主。航空公司运营的主力机型只有波音737和DC-9。因此,达索集团希望设计一款新型的高性能飞机,满足当前短途航线商业需求,从而在激烈的市场竞争中超过对手波音737和DC-9。

1969年达索展出了水星飞机的全尺寸模型,项目正式开始。当时达索对这款客机信心十足,根据达索的预测,水星卖出几百架应该没什么问题。按照计算,水星应卖出300架才能收回成本。

水星号拥有更低的运营成本和更高的客载率,设计初期航空公司对其产生了浓厚的兴趣。对于研发新一代大飞机的雄心大志,法国政府也给予达索集团强有力的财务支持。政府希望达索集团可以研发出一款既能超过波音737又可以为振兴法国航空业注入强心剂的新型商业客机。法国政府几乎承担了整个项目将近一半的商业贷款,而偿还条件只需要达索集团在飞机售卖之后结清即可。

在达索水星计划启动后,法国政府还向达索提供了56%的资金支持,在达索开始制造飞机后偿还。同时达索自己也出资1000万美元,用于飞机的制造。

整个项目于1967年正式开始,达索集团同时还建造了4家工厂以满足未来市场需求。有分析报告指出,10年内水星号订单量预计可达到300架。同竞争对手波音737一样,水星号采用了普惠的双发涡扇发动机。尽管从外表上看,水星号的发动机与波音737发动机一样,但是水星号却可以装载更多的旅客,而且爬升能力也超过波音737。这些优秀的操控性能,都是为了水星号在短途航线飞行中赢得市场份额量身定制的。通过大幅减少油箱体积,整个水星号在机身重量上减少了将近10%。运用最新的电脑技术,达索集团更是优化了机翼设计,从而提高了整体爬升和降落性能,在短途航线上这一特点尤为关键。

达索水星客机的驾驶舱。 图片来源:mxdesigns

当然,就像所有产品一样,水星号同样具备缺点,只不过水星号的缺点是致命的。如果客机处于满载状态,水星号航程最大只有1000海里。相同条件下,波音737-200却拥有更长的航程,特别是在后来几个版本中,波音737的飞行航程基本可以达到水星号的3倍。另外一个相对于波音737最为明显的不足之处就是波音737是为满足短航程及中远程设计的,波音可以通过改变机身结构,衍生出不同航程的多种型号满足于不同客户的市场需求。波音737-100于1968年诞生,承载103名旅客,飞行航程1700海里。而接下来的几十年发展中,波音737飞机已研发出一系列的各种型号,航程和旅客载客数已然是第一代机型的两倍还要多。

根据达索的设计,新推出的水星使用了波音737第一代同款的普惠JT8D发动机飞机机身与737比稍有加宽,客座量也提升至150人,较波音737-200的115人载客量有了极大的提升。当然,这些载客量的增加的设计是通过减少可载燃料量而换取的来的。

再来看水星号,立项之初,整体的机身结构就已经决定了是为短途航线设计,鲜有多余的空间可以修改。即便达索集团尝试重新设计机身结构部分,但是要想像波音一样却不那么容易。在达索集团看来,水星号绝佳的经济性能,理所应当可以吸引那些运行波音737航空公司的兴趣。然而,事实并非如此。如果在法国境内或者周边地区运行水星号,航空公司似乎拥有了不错的选择,但是在欧洲其他周边国家,水星号短航程的特点就变成了制约因素。同样在美国,航程不足的特性,也严重影响了航空公司日常运营。即便航空公司认为经济效率是第一位的,那也是建立在飞机可以满足中短航程的基础上。从这一点上看,水星号 作为波音737的竞争对手,已经算是商业失败品。在多数人看来,水星号 顶多能在运行密度较大的区域性支线航线上发挥些作用而已。

然而,水星的满载航程仅1700千米,远低于同期的竞争对手,虽然737在设计之初也曾是为短途航线准备,但其满载航程也有3400多公里,接近水星客机的两倍。另外为了阻击737而推出的DC-9 30系列,航程也增加到了3000多公里。

更为雪上加霜的是,国际经济环境的变化也极大阻碍了水星号销售。1970年的石油危机,直接限制了美国人的购买能力;美元贬值,欧洲通货膨胀加剧,都使得水星号的采购变得更加昂贵。Air Inter,法国政府占有很大比重的航空公司,也是世界上唯一采购水星号飞机的航空公司,总共也只订购了11架。尽管达索集团没有放弃水星号,后续还努力设计出水星号二代,以此弥补最初在商业上的评估失策,希望在市场上能够重新获得120~150架的订单。但是,水星号为了满足短途航线设计的初衷,使得整个工程部门始终无法从这个设计理念中获得灵感。虽然,尝试了大量努力来改善航程,但是成本的飙升依然不能为水星号带来理想的市场需求。

永利国际402娱乐官网,但除了航程短,水星在飞机设计上还有可圈可点的地方。星是最早使用电脑设计的民航客机之一。此外,达索还将一些军机技术移植到了水星身上。水星使用了三重防故障液压飞行控制系统,使得飞机的可靠性也有极大提高。同时,其还采用了新手段使得飞机噪音下降。

最终,全球11架水星号飞机运营到1995年全部退役。在服役期间,全部11架水星号留下了不错的安全记录:总飞行时间360000小时,飞行440000架次,运送乘客4400万人,没有发生任何飞行事故。尽管水星号算不上成功,但这并不意味着欧洲航空工业的消沉。相反,这仅仅是欧洲航空业的开始。在同时期,协和号和空客A300的诞生,拉开了欧洲民航发展的新篇章。

达索是世界上最早使用计算机开始设计飞机的公司之一。 图片来源:达索

虽然达索本想用水星去与737和DC-9竞争,但从航程上来说,水星就已经与DC-9和737定位有所差别,它是一款纯粹适合短途高密度航线的客机

1972年,水星获得Air Inter的10架客机订单,随后开始了正式的生产工作。不过,达索没想到,本来有兴趣的航企在水星开始投产后都保持了观望状态。更为糟糕是,就在水星开始交付的1973年,第一次石油危机爆发,原油价格油3美元出头狂飙到近10美元,沉重的打击了运输业。

水星总共卖出了11架,除了10架原有订单外,还有一架是改装原型机后出售的。由于没有更多的订单支持,1975年,在最后一架交付Air Inter的水星客机出厂之后,达索关闭了水生产线。

1973年,第一次石油危机爆发。

事实上,即便以现在的观点来看,水星在设计和可靠性上都有可圈可点的地方。但其定位的失败直接导致了其没有翻身的可能。虽然达索曾尝试用增加航程、甚至换发出新款的方式去使得水星起死回生。但在资金缺乏和无法找到适合的合作方的情况下,达索最终放弃了水星计划。

水星最大的问题,就是其过短的航程和其定位并不符合。1700公里航程是个什么概念,如果从北京出发,可以勉强飞到福州,但飞到广州就不太可能了。在当时的欧洲,如果使用达索水星,连欧洲境内的一些航线都无法实现。Air Inter可以用它飞飞高密度的法国国内航线,但对于一些主流航企,如主要飞干线的汉莎、法航,水星就肯定不够用了。

现在我们可以看到,像波音737和空客A320这些窄体单通道客机,都会拿自己的航程作为卖点。现在新款的波音737MAX和空客A320neo在最大航程上甚至可以突破7000公里。同时,从销售情况上来说,航企还是更多的喜欢长航程客机,因此,水星不得不说是押错了宝。

水星更多的像一架支线客机,但是在那个时候,拿它做支线飞机又有点太大太耗油了。后来大获成功的ATR42/72和庞巴迪Dash 8系列在平衡载客量、航程、经济性互相平衡方面相比水星来说更有优势。

达索经典产品全家福。 图片来源:达索

水星计划结束后,达索停止了民航客机的开发。更多的专注于达索战斗机和猎鹰公务机计划,现在的达索猎鹰7X、8X都是世界上最顶尖的公务机之一,达索阵风战斗机也是世界顶级战机之一。

虽然水星已经消失在天空20多年,但谁又知道,未来达索会不会再推出一款合适的客机呢?

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